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El ciclo de sueño y sus alteraciones

El ciclo de sueño y sus alteraciones ocurren cada noche mientras dormimos.¿Alguna vez te has preguntado en qué consiste?

Pasamos gran parte de nuestra vida en estado de inactividad o quietud, es decir, durmiendo o intentándolo al menos. En concreto un tercio de nuestra vida.

Al igual que en vigilia- cuando estamos despiertos- se producen una serie de cambios biológicos, físicos y electrofisiológicos. Estos cambios se dan a lo largo del ciclo del sueño.

En este artículo nos centraremos en cada una de las 5 fases secuenciales del sueño. Estas son de naturaleza cíclica, es decir, que se repiten a lo largo de una noche varias veces. Durante estas, se pueden llegar a producir ciertas alteraciones que nos provocan en mayor o menor medida cierto malestar.

Fases del ciclo del sueño

FASE NO REM

Existen dos grandes ciclos del sueño:

La fase No REM, predomina durante la primera mitad de la noche y consta de las siguientes etapas secuenciales.

  • Etapa 1 o somnolencia. Dura 7 minutos aproximadamente. Es la etapa de transición vigilia-sueño. El sueño aquí es superficial, por lo que es fácilmente interrumpible. En el caso de alcoholismo donde el sueño es fragmentado (despertares continuos) se pasa más veces por esta etapa.
  • Etapa 2 o sueño ligero. Representa el 50% del total de sueño. Dura entre 5 y 15 minutos. Dada la nueva actividad EEG (electroencefalográfica) nos podemos despertar ante ruidos del ambiente con facilidad. ¿Alguna vez has soñado que caes por un precipicio y te has despertado de forma brusca? Ha sido durante esta etapa.
  • Etapa 3 o de transición. Dura dos o tres minutos y es la que estamos próximos al sueño profundo. Estado de relajación profundo. Se dan picos de segregación de hormona del crecimiento, muy importante para los deportistas.
  • Etapa 4, sueño profundo o sueño Delta. Dura 20 minutos aproximadamente. Es la más importante porque es la que va a determinar que valoremos la calidad de nuestro descanso (sueño reparador). Es difícil despertarnos, ya que se produce hipotonía (disminuye la presión arterial, los músculos respiratorios). Aún no soñamos. Se fija la memoria.

Alteraciones del ciclo de sueño

Las alteraciones durante este ciclo se denominan disomnias o trastornos de iniciación (ligado a la ansiedad) o mantenimiento del sueño (ligado a la depresión). Están relacionados con la queja sobre cantidad, calidad y/o horario del sueño.

  • Parasomnias: son alteraciones del comportamiento durante el sueño. En la fase 4 aparecen los terrores nocturnos o el sonambulismo.
  • Terrores nocturnos es la aparición repetida de despertar brusco con gritos y angustia extrema. Provoca miedo intenso. Resulta muy difícil despertar a la persona y además, está poco recomendado hacerlo. Cuando la persona despierta se encuentra confuso y desorientado, con amnesia del episodio. Frecuente en la infancia.
  • Sonambulismo. Es menos frecuente. La persona deambula estando dormido, comportamiento motor complejo. Hay amnesia del episodio, es decir, no lo recuerda. Cuando se despierta muestra confusión y está desorientado.
La fase REM (Rapid Eye Movements) de movimientos oculares rápidos o sueño paradójico.

Corresponde a la quinta y última etapa del sueño. La actividad cerebral es muy alta, pero nuestros músculos se encuentran bloqueados. Aparece alrededor de 90 minutos después de empezar el sueño, y 45 minutos después del comienzo de la fase 4.

Representa el 20% del tiempo total de sueño. En los primeros ciclos suele ser de corta duración aumentando a lo largo de la noche. Es fundamental porque se consolida el aprendizaje.

Durante esta etapa tiene lugar la actividad onírica, es decir, las pesadillas; así como también puede aparecer la parálisis del sueño. Ambas alteraciones son parasomnias específicas de esta fase REM.

¿Cuándo nos acordamos de los sueños? Cuando nos despertamos en esta fase es cuando podemos ser capaces de recordarlos.

  • Pesadillas: Aparición repetida de sueños que generan mucho terror y miedo en la persona y que, con frecuencia, nos lleva a despertarnos a causa del malestar que genera. Son sueños largos y elaborados y su temática es variada.
    • Tras la vivencia de situaciones traumáticas ocurren de manera muy frecuente. La persona al despertar puede describir con detalles dichos sueños.
  • Parálisis del sueño aislada: Es muy común. Consiste en la incapacidad de hablar o moverse al despertar o en el momento de quedarse dormido. La persona es totalmente consciente de lo que está pasando, pero es incapaz de articular movimiento.
    • La explicación de este fenómeno se debe a que nuestro comportamiento es paradójico, ya que estamos entre sueño y vigilia. El cuerpo no puede moverse debido a estar atravesando la fase REM, el cerebro está despierto y en alerta, por lo que cualquier intención de movimiento está impedida.

Entender cómo funciona el sueño qué ocurre en nuestra mente y organismo mientras dormimos puede ayudar a mejorar esta actividad de vital importancia.

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